No ficción: Cómo la elite de Charleston trajo en la guerra civil americana

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Banner de la Convención de la Secesión.
                        
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            _search / Getty Images

            

LA LOCURA REGLA LA HORA
Charleston, 1860 y la Manía de la Guerra
Por Paul Starobin
268 pp. PublicAffairs. $ 27

Los lectores de una revista de viajes popular recientemente clasificó a Charleston como su ciudad estadounidense favorita. Los demócratas del norte que visitarían el lugar en abril de 1860 para la convención nacional de su partido habrían discutido. Los demócratas se habían establecido en Charleston con el fin de apaciguar a los miembros del sur y asegurar un frente unido en la elección presidencial de otoño. Ocurrió lo contrario. Desunionistas del sur, envalentonados por galerías repletas de partidarios, arreglaron la convención para dividir al Partido Demócrata – el único partido nacional que compitió ese año. La ruptura inevitablemente daría lugar a la elección del candidato republicano aún por nombrar. Una victoria republicana, los radicales teorizados, galvanizaría a los sureños blancos para formar una nueva nación segura de las depredaciones económicas y el terror racial que la nueva administración inevitablemente desataría sobre el Sur si los estados esclavistas permanecieran en la Unión

. "La locura gobierna la hora", la narración rápida y cautivante de Paul Starobin de la histeria que descendió en Charleston encantador – donde lo impensable se convirtió en el inevitable – es tanto un estudio en la psicología de grupo como lo es en la historia. El curso de Charleston a la secesión apenas siete semanas después de la elección de Lincoln y más de dos meses antes de que él asumiera el poder no era un guiño a la desunión, sino más bien un movimiento bien orquestado (el caos controlado, si lo haces ), Extendiéndose de la incursión de Juan Brown en el transbordador de Harpers en el octubre de 1859 a la convención de la secesión fatídica a finales de diciembre de 1860 que tomó Carolina del Sur fuera de la Unión

Los conductores de este movimiento eran elite de la ciudad, En retratos finamente dibujados. Movilizando a los medios de comunicación, especialmente a la muy leída Mercurio de Charleston (incluso Lincoln era un suscriptor), presentando exhibiciones militares y reuniones masivas y estableciendo organizaciones secesionistas, los desunionistas promovieron su causa. Si no estabas con ellos, permaneciste en silencio. La elite aseguró la solidaridad con la clase obrera blanca al endurecer las restricciones a la población negra libre de la ciudad, muchos de los cuales huyeron.

La secesión no fue una fiebre nueva en Charleston en 1860. La agitación había estallado antes: A un arancel supuestamente punitivo, y en 1850 en medio del debate sobre la admisión de California como un estado libre y asuntos relacionados. Pero, como observa Starobin, la pizca de dejar la Unión no era una visión ampliamente compartida en otras partes del Sur ni en esas ocasiones anteriores ni en 1860.

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¿Por qué Charleston tan por adelantado de sus vecinos? Starobin, autor de "After America: Narratives for the Next Global Age", no responde exactamente a esta pregunta, pero parte de la explicación está esparcida en su libro. Charleston era una de las ciudades más prósperas del país, un puerto importante y un centro para el comercio lucrativo del algodón de las islas del mar. Pero su economía empezaba a disminuir, ya que los puertos al norte eclipsaban la ciudad. Y un régimen republicano que promoviera el nacionalismo económico enriquecería seguramente a sus amigos y mendigaría a sus enemigos. Charlestonians veía a los republicanos como una amenaza existencial no sólo para su sustento, sino también para sus vidas. La desunión fue una oportunidad para recuperar la soberanía, la prosperidad y la seguridad. Honor, la historia de la agitación de la secesión y la memoria de la rebelión fallida de Vesey esclavo de 1822 también figuró en la ecuación.

Pero, como Starobin concluye su historia, la ecuación explotó. Avance rápido a abril de 1865, y las ruinas de esta ciudad, una vez hermosa, se puso de manifiesto a la locura. De manera apropiada, deja la coda al general de la Unión, William Tecumseh Sherman: "Cualquiera que no esté satisfecho con la guerra debe ir a ver a Charleston, y orará más fuerte y profundamente que nunca que el país pueda ser ahorrado en el futuro Guerra ".

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