Un nuevo Exoplanet puede ser el más prometedor aún en la búsqueda de signos de vida

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La impresión de un artista del recién descubierto exoplaneta rocoso. El exoplaneta está lo suficientemente cerca como para que los astrónomos tengan la esperanza de que con la próxima generación de grandes telescopios podrán probar su atmósfera en busca de señales de agua u otra evidencia de idoneidad para la vida .
                        
             Foto
            M. Weiss / CfA

            

Una lista de primeros planetas acaba de aparecer en el mercado inmobiliario cósmico, posiblemente el lugar más prometedor todavía para buscar signos de vida más allá del sistema solar, según los astrónomos que lo descubrieron.

Es un orbe rocoso de una y media veces el tamaño de la Tierra, a unos 40 años luz de aquí. Circula una estrella enana conocida como LHS 1140 cada 25 días, una órbita que lo pone en la zona de "Goldilocks" donde las temperaturas conducen al agua líquida y quizás a la vida como la conocemos.

Los astrónomos tienen la esperanza de que con la próxima generación de grandes telescopios podrán probar su atmósfera en busca de signos de agua u otra evidencia de idoneidad para la vida.

"Este planeta está muy cerca de nosotros: La Vía Láctea del tamaño de los Estados Unidos, LHS 1140 y el sol encajaría dentro de Central Park ", dijo David Charbonneau, del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica, en un correo electrónico.

Su colega Jason Dittmann , Quien lideró el equipo de descubrimiento y es autor principal de un artículo publicado el miércoles en Nature, dijo en un comunicado: "Este es el exoplaneta más excitante que he visto en la última década".

El planeta fue descubierto por la encuesta MEarth-Sur en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo en Chile, una serie de pequeños telescopios que busca las inmersiones en la luz estelar cuando los planetas pasan frente a las estrellas cercanas

] La profundidad de la inmersión les dijo cuán grande es el nuevo planeta. Luego determinaron que era alrededor de seis veces más masiva que la Tierra usando un espectrógrafo llamado Harps, para medir la medida en que el planeta perturbaba su estrella doméstica, en el European Southern Observatory, también en Chile. La densidad resultante coloca el pequeño mundo en una clase de rápido crecimiento llamada "superEarths."

La estrella LHS 1140 es aproximadamente un quinto del tamaño de nuestro sol. En su órbita cercana, el planeta recibe aproximadamente la mitad de energía que la Tierra desde su propio sol, suficiente para un microbio o algo más complicado para ganarse la vida. Este descubrimiento continúa una reciente serie de nuevos planetas prometedores Rodeando estrellas enanas cercanas. El verano pasado se descubrió Proxima b, la estrella más cercana a nosotros, a sólo 4,2 años luz de aquí.

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El planeta fue descubierto por la encuesta MEARTH-SUR en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo en Chile, una serie de pequeños telescopios que busca las inmersiones en la luz estelar cuando los planetas pasan frente a las estrellas cercanas ]
                        
             Foto
            Jonathan Irwin

            En febrero los astrónomos descubrieron un sistema de siete planetas del tamaño de la Tierra que rodean una estrella enana conocida como Trappist-1.

Según el Dr. Charbonneau, que originó el sistema de MEarth, el rojo Las estrellas enanas superan en número a estrellas como nuestro sol por aproximadamente 10 a 1 en la burbuja de 30 años luz que constituye nuestro "bloque" en el cosmos.

Cerca de uno de cada cuatro tienen planetas rocosos en sus zonas habitables, Según el trabajo de la ex estudiante Courtney Dressing del Dr. Charbonneau, ahora en el Instituto de Tecnología de California.

Érase una vez, tales planetas no fueron vistos favorablemente en los sorteos de vida extraterrestre, porque estaban casi indudablemente cerrados con llave, manteniendo un lado enfrentado a su estrella y el otro mirando hacia fuera en el espacio. Los astrónomos han determinado recientemente que si estos planetas tienen atmósferas suficientemente gruesas, los vientos pueden distribuir el calor alrededor de ambos Hemisferios y hacerlos habitables.

"Ahora los amamos", dijo Sara Seager, experta planetaria del Instituto de Tecnología de Massachusetts, en una reciente reunión sobre los orígenes de la vida patrocinada por Harvard en la Academia Americana de Artes y Ciencias de Cambridge. "Si tienen un ambiente, pueden albergar la vida."

Los astrónomos dijeron que el nuevo planeta ofrecía la mejor esperanza hasta ahora para probar esa proposición. Cuando el planeta cruza delante de LHS 1140 la atmósfera actúa como un filtro, dejando una huella en la luz de la estrella que podría traicionar la presencia de agua y otras moléculas importantes para la vida.

Nuevos telescopios como el Telescopio Espacial James Webb, que se lanzará el próximo año, o gigantescos telescopios terrestres como el gigante Magallanes y los telescopios europeos extremadamente grandes, que ahora se están construyendo en Chile, dijo el Dr. Charbonneau

Tales planetas realmente tienen atmósferas sigue siendo controversial, sin embargo. Cuando las estrellas enanas rojas son jóvenes, señala el Dr. Charbonneau, son ferozmente luminosas y podrían haber soplado las atmósferas de los planetas o causado un invernadero de pista, dejándolos estériles. Pero el planeta LHS 1140 es bastante pesado, dijo, que podría haber sido capaz de retener su atmósfera o regenerarla por la actividad volcánica más adelante.

"Pero el punto clave es sí, estas son ideas realmente emocionantes Para probar ", continuó. "¿Los planetas templados y rocosos de las enanas M conservan sus atmósferas, y tienen vida? Este mundo permite esos estudios. "

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