Vera Rubin, 88, muere; Puertas Abiertas en Astronomía, y para Mujeres

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Los científicos ahora saben que no somos el centro del universo, ni estamos hechos de las mismas cosas que la mayoría de la creación. Los cosmólogos han llegado a la conclusión de que hay cinco o diez veces más materia oscura en el universo que la materia atómica ordinaria -la materia de las estrellas, los planetas y la gente.

Lo que es, nadie sabe, aunque abundan las teorías , Y los intentos de identificarlo en los experimentos de laboratorio y acelerador de partículas y en el espacio exterior han transfigurado la física moderna.

"Sabemos muy poco sobre el universo", dijo Rubin en una entrevista para "Lonely Hearts of El Cosmos: la historia de la búsqueda científica del secreto del universo "." Yo personalmente no creo que sea uniforme y lo mismo en todas partes. Eso es como decir que la tierra es plana. "

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El Dr. Rubin en 2010 en la Institución Carnegie de Washington.
                        
             Crédito
            Linda Davidson / El Washington Post, vía Getty Images

            

El presidente Bill Clinton otorgó a la Dra. Rubin la Medalla Nacional de Ciencia en 1993, y fue mencionada con frecuencia como candidata para el Premio Nobel.

Sandra Faber, astrónomo del personal en La universidad de California, Santa Cruz, dijo que el Dr. Rubin, junto con Margaret Burbidge, que se retira de la universidad de California, San Diego, era una "luz de guía" para una generación de astrónomos femeninos

En una declaración escrita para Scientific American, el Dr. Faber escribió: "La feliz historia familiar de Rubin, que crió a cuatro niños, todos los cuales eventualmente obtuvieron sus propios Ph.D., fue particularmente inspiradora para las mujeres jóvenes"

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Nació Vera Florence Cooper el 23 de julio de 1928 en Filadelfia, la hija menor de Philip Cooper, ingeniero eléctrico que trabajó en Bell Telephone y Rose Cooper, quien también había trabajado en la compañía telefónica pero tuvo que dejar de fumar Su trabajo debido a las reglas del nepotismo. La familia se trasladó a Washington cuando Vera tenía 10 años. Más tarde dijo que se había convertido en encantada por la astronomía al mirar las estrellas pasar por la ventana de su dormitorio.

Fue atraída a Vassar College como estudiante porque María Mitchell, Americano para descubrir un cometa, había enseñado allí. En una muestra de los desafíos por venir, su profesor de la ciencia de la High School secundaria le dijo que ella estaría bien en una carrera mientras ella permanecía lejos de la ciencia. Se graduó en 1948, el único astrónomo en la clase, que fue inmortalizada por Mary McCarthy en la novela "The Group".

Ese año, se casó con Robert Rubin, que era entonces un estudiante graduado en química física en Cornell. Ella había esperado conseguir un doctorado. De Princeton, pero el programa de postgrado de astrofísica no admitió a las mujeres en ese momento y se negó a enviarle un catálogo de cursos. Entonces ella fue a Cornell para obtener un título de maestría y terminó en 1951. Cuando su marido consiguió un trabajo en Johns Hopkins en Baltimore, la familia se trasladó a Washington y se matriculó en la Universidad de Georgetown. Ella obtuvo su doctorado Allí estudiando las propiedades y los movimientos de las galaxias distantes mientras que criaba a sus niños.

Robert Rubin murió en 2008. Una hija, Judy Young, que también era un astrónomo, murió en 2014. El Dr. Rubin es sobrevivido por su hermana , Ruth Cooper Burg, un juez en Washington; Sus hijos, Allan, David y Karl; Cinco nietos; Y una bisnieta.

Romper en el campo nunca fue fácil. Un día en 1950 condujo con un bebé de un mes a través de una tormenta de nieve a una reunión en Pensilvania para entregar un papel con datos, que más tarde decidió era cuestionable, sobre la rotación del universo, sólo para ser castigado y humillado por "senior Astrónomos ", dijo. Fuera de la ciudad y el tema de la cosmología.

Otra vez, recordó, estaba emocionada de ser convocada a una reunión con el eminente astrofísico George Gamow, sólo para saber que tendrían que hablar en el vestíbulo Porque las mujeres no se les permitió subir en las oficinas.

Dr. Rubin nunca lo olvidó. "No dejes que nadie te detenga por razones tontas como quién eres", Rebecca Oppenheimer, astrofísica del Museo Americano de Historia Natural, recordó haber sido aconsejada por el Dr. Rubin. Y no te preocupes por los premios y la fama. El verdadero premio es encontrar algo nuevo allá afuera. "

Dr. Rubin se unió a la Institución Carnegie, en su departamento de magnetismo terrestre, en 1965, después de ocupar puestos docentes en Montgomery College en Maryland y en Georgetown.

Sin embargo, por la cuenta del Dr. Faber, todavía tenía que luchar por el acceso a Un telescopio de 200 pulgadas en la montaña Palomar en California, propiedad conjunta de Carnegie y Caltech. Cuando llegó allí, encontró que no había baño de mujeres. Como su amigo y colega del instituto Neta Bahcall dijo más adelante a la revista de Discover, el Dr. Rubin grabó un esquema de la falda de una mujer a la imagen de un hombre en una puerta del lavabo, haciéndole un cuarto de las señoras.

Aversión a la controversia y los codos agudos de los "astrónomos mayores", la Dra. Rubin estaba buscando un campo de investigación que la mantuviera fuera de problemas.

Fue entonces cuando se topó con el problema más desalentador de la astronomía moderna: el descubrimiento de que la mayor parte del universo es invisible.

En colaboración con un joven colega de Carnegie, W. Kent Ford Jr., el Dr. Rubin estableció a principios de los años 70 para trazar la distribución de la masa en galaxias espirales midiendo la rapidez con la que giraban. Cuanto más rápido estuvieran las estrellas, más gravedad, y por lo tanto masa, debía mantenerlas en sus órbitas.

Esperaban encontrar que la mayor parte de la masa era donde estaba la mayor parte de la luz estelar, en los centros De las galaxias. En ese caso, las estrellas en las franjas exteriores de una galaxia deberían haber estado moviéndose más lentamente que las de las regiones internas -la forma en que Plutón, en las afueras del sistema solar, tarda 248 años en recorrer el sol, mientras que Mercurio avanza alrededor En 84 días.

Para su sorpresa, sin embargo, encontraron que las estrellas en las afueras de las galaxias no se ralentizaban; Si acaso, se estaban acelerando. Según las leyes de Newton o Einstein, significaba que había masas extras allí donde había relativamente poca luz, masa que aceleraba las estrellas.

"Grandes astrónomos nos dijeron que no significaba nada", dijo Rubin. De hecho, la idea de que había más en el universo de lo que se podía ver había estado acechando en los bordes de la respetabilidad científica desde los años treinta, Cuando el astrónomo de Caltech Fritz Zwicky dedujo que alguna "masa perdida" invisible era requerida para suministrar el pegamento gravitacional que mantenía agrupaciones de galaxias juntas. De lo contrario, con las galaxias moviéndose tan rápido, un racimo simplemente volaría aparte.

"Nadie nos dijo que toda la materia radiada", dijo el doctor Rubin. Otro impulso a esta idea había llegado en 1973, cuando los teóricos de Princeton Jeremiah Ostriker y James Peebles sugirieron, basándose en simulaciones por computadora, que las galaxias espirales se deformarían y se desmoronarían, porque De las fuerzas gravitatorias de las estrellas – a menos que estuvieran incrustados en un halo de materia oscura, como una hamburguesa rodeada de un bollo

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"El trabajo de Vera, en su mayoría a principios de los años 80, aseguró el caso de la materia oscura para la mayoría de los astrónomos", escribió el Dr. Ostriker en un correo electrónico, señalando Que había estado trabajando con galaxias familiares y los tipos de observaciones ópticas que los astrónomos entendieron.

Ayudó que al mismo tiempo la física teórica estaba explotando con nuevas ideas, como la supersimetría y la teoría de cuerdas, que implicaba la existencia de Nuevos tipos de partículas subatómicas que sobraron del Big Bang y flotando alrededor del universo (ya través de nuestros cuerpos) en las nubes.

Como Sheldon Glashow, ganador del Premio Nobel de la Universidad de Boston, comentó: Vienen con mucha basura para llenar el universo. "

Ha empeorado. Una amplia gama de medidas astrofísicas y cosmológicas han llegado posteriormente a una intimidante composición del cosmos: 5 por ciento de átomos, 27 por ciento de materia oscura y 68 por ciento de la aún más misteriosa energía oscura que parece acelerar la expansión del universo. Que subvierte cualquier ilusión de que los astrónomos puedan realmente saber lo que está pasando.

En una entrevista publicada en el sitio web del Museo de Historia Natural en el año 2000, el Dr. Rubin dijo: "En una galaxia espiral, -La luz es un factor de 10. Eso es probablemente un buen número para la relación de nuestra ignorancia con el conocimiento. Estamos fuera del jardín de infantes, pero sólo en el tercer grado. "

En tres décadas de búsqueda, los experimentales no han encontrado ningún rastro de la basura del Dr. Glashow, a pesar de rumores ocasionales de que la partícula de materia oscura, el ingrediente secreto del universo, ha sido detectada en algún tanque subterráneo o huyendo a través de los detectores En un lugar como el CERN, la Organización Europea para la Investigación Nuclear en Ginebra.

Si es cierto, los rumores podrían haber enviado el Dr. Rubin directamente a Estocolmo para recoger un Premio Nobel. Algunos teóricos han sugerido que la teoría de Einstein de la gravedad, la relatividad general, podría tener que ser modificado para explicar las observaciones de la materia oscura. Durante una de esas ráfagas de emoción, en 2009, el Dr. Rubin, a quien le gustaba pegarse A los hechos, la mantuvo fresca. "No sé si tenemos materia oscura o tenemos que empujar las leyes de Newton o qué," ella dijo en ese momento.

Ella agregó: "Lo siento, sé tan poco. Siento que todos sabemos tan poco. Pero eso es algo divertido, ¿no? "

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