Trilobites: ¿Qué mueve los cristales de yeso de tamaño de grava alrededor del desierto?

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El Salar de Gorbea, a unos 13.000 pies sobre el nivel del mar, en el Desierto de Atacama del norte de Chile, es como otro planeta. Los volcanes activos dominan el paisaje silenciado, pero colorido, libre de vegetación. En algunos lugares, las aguas subterráneas se acumulan en piscinas saladas y ácidas. Se evapora al sol, dejando atrás cristales de yeso tan grandes como los pies que sobresalen del suelo como dagas.

Pero no se quedan. De alguna manera están dispersos por todo el lugar. Y a unos tres kilómetros de distancia es incluso más extraño: Parece que alguien intencionalmente los barrió en pilas de 15 pies de altura, con algunos cristales se fusionaron como gotas gigantes de caramelos de roca.
    

            

        

Los cristales de yeso pueden ser tan grandes como el pie de una persona y sobresalir de la tierra como dagas.
                        
             Foto
            Kathleen Benison

            

Cómo llegaron allí fue un misterio, hasta que alguien tropezó con un torbellino tan poderoso, que desafió los libros de texto. En un artículo publicado en Geology en marzo, Kathleen Benison, una geóloga de la Universidad de Virginia Occidental, documentó cómo lo que ella llama un diablillo de grava puede ser responsable del movimiento de los grandes cristales alrededor del desierto

Uno de los cristales y notando cómo estaban todos rotos ", dijo el Dr. Benison. "Miré hacia arriba, y había uno de estos diablos de grava."

Ella observó durante cinco minutos como una enorme nube blanca que parecía materializarse en un valle entre dos volcanes movidos a través del paisaje y sobre las piscinas antes Desapareció, justo encima de las dunas de yeso. Esto ocurrió cada tarde durante su visita de tres días en marzo de 2007, pero no está claro con qué regularidad ocurren.

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El yeso se forma en las dunas de grava.
                        
             Foto
            Kathleen Benison

            

Al igual que los granos de arena soplados por el viento, las superficies de cristal se rascaban, lo que sugiere que el viento los había llevado. Pero típicamente cualquier cosa más grande que un grano de la arena se puede mover solamente por la gravedad o el agua superficial. No se supone que los torbellinos del desierto sean lo suficientemente fuertes como para llevar algo tan grande como estos cristales de yeso de tamaño de grava.

Pero los torbellinos ocasionalmente desafían los límites de velocidad termodinámicos, dijo Nicholas Heavens, un científico planetario de la Universidad de Hampton que no estuvo involucrado en el estudio, pero escribió un comentario al respecto. En Arizona, los demonios del polvo se han visto y demostrado capaz de llevar a pequeños roedores, y en 2013, un viento fantasmal rasgó el espejo lateral de un coche de la policía en Hartford

Dr. Cielos no tiene ninguna duda de que el diablo de grava existe. Es simplemente extremo: para levantar los cristales en el aire y transportarlos, la velocidad en el centro de un diablo de grava debe ser alrededor de 150 millas por hora, dijo. Eso es al menos la fuerza de un tornado F0, y más como una F1.

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Después de que los diablos de grava mueven el yeso, algunos de ellos se agrupan cuando se exponen a las aguas subterráneas.
                        
             Foto
            Kathleen Benison

            Dice que piensa que el estudio de los demonios de grava puede ser una manera segura de obtener información sobre cómo los torbellinos, incluidos los tornados, violan los presuntos límites de velocidad en la Tierra.

También puede revelar signos de torbellinos extremos del pasado si antiguos depósitos de yeso tienen una composición similar a estos más frescos en Chile.

Pero el Dr. Benison, que encontró algas vivas y bacterias dentro de los cristales en Chile, es También interesado en la vida extrema y cómo se puede conservar durante miles de años y transportado a través de cristales de yeso. Recientemente, en México, los científicos despertaron microbios que permanecieron inactivos durante 50.000 años en cristales de yeso gigantes.

Y dadas las similitudes en los climas en Salar de Gorbea y en Marte, el Dr. Benison se pregunta si los cristales Y los demonios del polvo aquí podrían servir como análogos para los que existen en Marte: "¿Podemos mirar en esos cristales y ver el mismo tipo de microorganismos que tenemos en Chile?"

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